Envisioning Information

jueves, 23 de abril de 2009
Hace unos días saqué de la Infoteca del Departamento de Computación de la UBA el libro Envisioning Information de Edward Tufte, y terminé de hojearlo hoy mientras me comía un rico sandwich (tenía una pinta tal que le tuve que sacar una foto con la cámara de la compu).

El autor

Edward Tufte es un profesor de Yale muy reconocido por sus estudios (y sus libros) sobre diseño y presentación de la información, y un ferviente crítico del mal uso de PowerPoint. Sin duda es uno de los autores más reconocidos del área, al punto que un artículo del New York Times lo llamó una vez el Da Vinci de los datos.

Una idea hoy popular sobre la que Tufte atrajo la atención hace mucho tiempo son los sparklines, pequeños gráficos de tamaño similar a las palabras de un documento que permiten representar mucha información en un espacio reducido y sin agregar una cantidad significativa de ruido gráfico. Los sparklines son hoy moneda corriente en aplicaciones de visualización de información que tengan mucha densidad de datos, como podrían ser aplicaciones de monitoreo de bolsas financieras, o de estadísticas detalladas de utilización de sitios web (o tal vez para cuestiones más mundanas, como seguimiento de los accidentes con mascotas en diversas líneas aéreas).


El libro

Confusion and clutter are failures of design, not attributes of information.
"La confusión y el desorden son fallas de diseño, no atributos de la información". Esta frase de Tufte resume el espíritu del área de la visualización de información, que busca la manera más apropiada de entregar datos a las personas para que puedan ser utilizados.

El libro no solo está hermosamente editado y encuadernado (como es de esperarse para un libro cuyo contenido refiere al diseño), sino que además utiliza una lógica que encuentro de lo más apropiada. A lo largo de sus 6 breves capítulos, el autor presenta cada uno de los aspectos esenciales en la construcción de un documento gráfico, así como ideas y efectos que son de interés, acompañando cada uno de ejemplos no solo vistosos y muy atinados, sino que provenientes de contextos históricos y sociales diversos. Así, el libro es mitad estudio de la visualización, y mitad anécdotas gráficas observadas en detalle. Algunas cosas que aparecen:
  • La tabla donde se resumen los antecedentes penales de los testigos en el caso contra el mafioso John Gotti, que fue la última pieza de evidencia que el jurado pidió rever antes de absolverlo, lo que le valió por mucho tiempo el apodo de "teflon Don" (ya que nunca quedaba pegado)
  • Una factura de hospital de los 26 últimos días de vida de Mrs. K en 1984, donde un médico externo comenta en base a los cargos de la factura la situación de la paciente, así como las ramificaciones de los costos (que son de unos US$50.000)
  • Las anotaciones de Galileo Galilei sobre sus primeras observaciones de las lunas de Júpiter
  • El monumento a la memoria de los veteranos de Vietnam en Washington DC, y la lógica detrás del diseño de la arquitecta Maya Lin
A lo largo de este interesante recorrido, Tufte introduce varios conceptos relativos a la presentación de datos, como la noción de 1+1=3 o el uso de pequeños múltiples.

1+1=3 se refiere al hecho de que dos elementos de una página pueden generar más información contextual por la interacción que hay entre ellos. A continuación un ejemplo: los círculos construyen, por la relación entre sus posiciones, un quinto elemento (el rectángulo central). Este efecto debe cuidarse ya que bien usado puede ser de ayuda para la comunicación, pero si se lo ignora se puede producir ruido visual involuntariamente. El estilo de escritura es muy ameno y conciso, y puede leerse en profundidad o simplemente sobrevolarse rápidamente (el libro consta de apenas 120 páginas). Es interesante que esto concuerda con el estilo que el autor pregona para mostrar información compleja: una visualización que pueda verse tanto a escala micro como macro (según se desee) y en ambos casos exhiba efectivamente los datos. Un detalle más que denota lo pensado que está el libro.

3 comentarios:

Julio Jaime dijo...

Muy interesante, respecto al PPT se refiere a esas presentaciones que tienen 30 lineas de texto por slide ?

Si, son insoportables, como los tipos que leen las presentaciones.

GomoX dijo...

Hola Julio,

Sí, el tipo hace una crítica bastante profunda del uso de Power Point, no solo del diseño de los slides sino del estilo de las presentaciones que se suelen dar usando la herramienta. Incluso tiene un ensayo titulado El estilo cognitivo del Power Point donde trata en detalle el tema.

En particular se detiene sobre los slides de la presentación que hicieron los ingenieros de Boeing en la NASA cuando fue el momento de evaluar el daño que se produjo en el despegue del transbordador Columbia (que más tarde explotó al reentrar en la atmósfera). Tufte atribuye a la mala comunicación el que se haya hecho una mala evaluación de los daños. Este fragmento del libro está disponible online, y es muy similar en estilo a los demás libros, así que puede merecer una lectura.

Esta semana saqué otro libro de Tufte, Visual Explanations, donde también hablar del desastre del transbordador Challenger y de una temática similar.

En el pedido de Amazon también vino Presentation Zen, pero no tuve tiempo de mirarlo en detalle.

Karin dijo...

a esa biblioteca podrá ir cualquiera?

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