Olympus: de Maitani al Micro Four Thirds (Parte 1)

martes, 10 de marzo de 2009
La Olympus Corporation nació en 1919 como una compañía especializada en termómetros y microscopios. Fue recién en 1949 que cambió su nombre a Olympus y comenzó a establecerse como una compañía enfocada a la fotografía con un carácter único. Sin lugar a dudas Olympus es un claro ejemplo de la mentalidad japonesa de posguerra que los llevó rápidamente de la derrota y la destrucción a convertirse en una potencia industrial.

Aclaremos algo: Olympus nunca fue uno de los grandes jugadores del mercado de fotografía. Los gigantes Canon y Nikon manejan volúmenes de producción muy superiores a los de esta compañía japonesa. Sin embargo, en los últimos 50 años Olympus creó tres líneas de cámaras fotográficas hoy consideradas de culto. A continuación, voy a sobrevolar cada una de estas tres líneas como preludio a la que podría convertirse en la cuarta: el estándar Micro Cuatro Tercios o Micro Four Thirds.

Yoshihisa Maitani: el ideólogo

En 1956 se une a Olympus un joven ingeniero de 23 años llamado Yoshihisa Maitani. Este hombre sería el padre de las tres líneas de cámaras que voy a describir a continuación, y que le dieron a Olympus su posición dentro del mercado fotográfico. Desde que construyó su primera cámara a los 10 años de edad, Maitani siempre fue fiel a su filosofía: la cámara es una herramienta de expresión y como tal su objetivo mayor está en quitarse del medio para que el fotógrafo pueda hacer su tarea. De este modo el enfoque de sus diseños siempre estuvo fuertemente centrado en la usabilidad.

Maitani entendió esto en 1956. Aún al día de hoy, en que la usabilidad es un término conocido al punto de que existen ingenieros en usabilidad, todavía las grandes compañías no prestan la suficiente atención a este aspecto y sufren las consecuencias. Empresas como Google o Apple son conscientes de esta necesidad y construyeron su liderazgo en los últimos años a partir de un enfoque proactivo en la usabilidad de sus productos (desde GMail hasta el iPhone), destacándose sobre gigantes pesados como Microsoft.

La Olympus PEN F

Copyright oldglass


Desde el primer momento, Maitani entendió también que parte de la practicidad en el uso de las cámaras estaba dada por su tamaño y su peso. Así, se esforzó en crear sistemas de cámaras que fueran tan pequeños y ligeros como fuese posible. Esta es la motivación del sistema Pen y su formato half frame. En fotografía, los "35mm" de los que se habla corresponden al tamaño que la foto ocupa en la película. La Olympus Pen utilizaba solo la mitad del cuadro de 36x24mm, tomando dos imágenes verticales más pequeñas.

Esta reducción de formato no solo le permitía tomar el doble de fotos con la misma película (72 fotos por rollo!), sino que además reducía significativamente el tamaño de los lentes y cámaras, manteniendo el visor réflex, y con él la posibilidad de mirar la foto a través del lente de la cámara (y no por una pequeña ventana a un lado de la lente, como era el caso en la mayoría de las cámaras pequeñas de la época, que no eran réflex). Para darse una idea del tamaño de la cámara, vean esta imagen del manual de la cámara. Se vendieron más de 10 millones de cámaras de esta línea.

La Olympus OM

En 1972 sale al mercado la Olympus OM1, la primera de un sistema réflex de 35mm marcado por las mismas ideas que el sistema Pen: muy pequeño, muy ligero y muy sencillo de usar (pero no demasiado). Tras la experiencia de la Pen, Maitani buscó transportar la filosofía de aquellas camaritas al formato de 35mm, que brinda una mayor calidad que el pequeño half frame.

El sistema fue un éxito, porque presentaba cualidades impresionantes en un formato muy pequeño. El visor de la OM1 era magnífico y sigue siéndolo para los estándares actuales, y tenía una línea de lentes muy completa. El obturador de tela (a la Leica) le daba un disparo muy silencioso, y por su tamaño y funcionamiento discreto hubo quienes la llamaron "la Leica de los pobres". Siguieron a la OM1 muchas otras cámaras, en particular la OM2 que era electrónica (la OM1 era totalmente mecánica). Mi Olympus OM2 es la que se aprecia en la foto de arriba, y con la que tomé muchas de mis fotografías. En este autorretrato se puede apreciar el tamaño compacto de la cámara.

La Olympus XA

Si todavía estás leyendo es probable que sea porque te interesa la fotografía. Pero aunque no te interesara ni un poco, si naciste antes de 1990 seguro conocerías a las hijas o a las nietas de esta cámara: ¡están en la mano de todos los turistas japoneses! Llevando el concepto de portabilidad de Maitani a su extremo, la Olympus XA de 1979 fue la primera cámara con tapita.

La Olympus XA tenía un lente que no sobresalía de la cámara, permitiendo así el diseño deslizante que después se haría muy popular. Su modelo original (la XA a secas) tenía un modo de funcionamiento en prioridad de diafragma que la hace muy atractiva aún al día de hoy, puesto que las cámaras de este tamaño, por ser orientadas a consumo masivo, se hicieron totalmente automáticas rápidamente. También tengo la suerte de tener una de estas, aunque prácticamente no la usé desde que la compré hace alrededor de un año.

Hay una muy buena página web dedicada a la Olympus XA. Una curiosidad: los rectángulos rojos que están por toda la página imitan el obturador sensible al tacto de la Olympus XA, solo uno de los aspectos técnicos de avanzada para la época que tenía esta simpática cámara.

Resumiendo

Hicimos un recorrido rápido por las creaciones de Yoshihisa Maitani mientras trabajaba para Olympus. El sitio web Maitani Fan tiene mucha más información sobre Maitani y Olympus, así como sobre algunos de sus proyectos más esotéricos que nunca vieron la luz (como la OM-X, una cámara modular de 35mm al mejor estilo Hasselblad).

En la segunda parte de este artículo vamos a hablar sobre las desventuras de Olympus en la era digital, y como el formato Micro Cuatro Tercios marca el regreso a los ideales de Maitani.

1 comentario:

dreamtheater dijo...

buena intro. Ahora laburá y saca la segunda parte ;)

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